Software Livre é o conceito de produção e distribuição de software, criado por Richard Stallman na década de 80, com o intuito do livre compartilhamento de conhecimento. Sem restrições de copias e distribuições, dando assim a possibilidade de se estudar e adequar o software as suas necessidades.

Software livre é um programa de computador  como qualquer outro, mas com a diferença que pode ser usado, alterado e estudado diferenciando dos softwares proprietários, e o código fonte aberto é um pré – requisito para isso, pois é através dele que as modificações são feitas.

Um software é considerado como livre quando atende aos quatro tipos de liberdade para os usuários do software definidas pela Free Software Foundation:

  • A liberdade de executar o programa, para qualquer propósito;
  • A liberdade de estudar como o programa funciona e adaptá-lo para as suas necessidades. O acesso ao código-fonte é um pré-requisito para esta liberdade;
  • A liberdade de redistribuir cópias de modo que você possa ajudar ao seu próximo;
  • A liberdade de aperfeiçoar o programa, e liberar os seus aperfeiçoamentos, de modo que toda a comunidade se beneficie deles. O acesso ao código-fonte é um pré-requisito para esta liberdade.

Sendo assim um software livre não é obrigatoriamente gratuito, mesmo que em sua grande maioria seja com custo e aquisição zero, o desenvolvedor tem a liberdade de cobrar pelo seu trabalho desde que disponibilize o código fonte para o seu cliente. A ideologia do software livre não é contra a sua comercialização, mas sim voltada para o aprimoramento da tecnologia e como seu objetivo a ajuda mutua, esse é o principio básico com a livre divulgação do código fonte o software pode ser estudado e melhorado por qualquer pessoa que tenha conhecimento para tal. E respeitando a autoria e a  licença vigente no software.

Como sua grande maioria é gratuita os desenvolvedores utilizam-se de softwares livres pra reduzir custo e adequar as suas necessidades, podendo em seguida cobrar por serviços de suporte do software, essa é outra vantagem apontada na utilização de software livre. Com eles você pode fazer outros softwares sem pagar pelas licenças como é comum nos softwares proprietários e sem correr o risco da licença vencer.

E a Free Software Foundation, fundação para o software livre, fundada em 1985 se dedica aos aspectos legais e a divulgação desses princípios e do aperfeiçoamento da terminologia software livre.